Roald Dahl, l'autor de James i el préssec gegant , Xarlie i la fàbrica de xocolata i Matilda , va néixer a Llandaff, al País de Gal·les. El seu pare, el Harald, era d'un poblet de prop d'Oslo i va marxar de Noruega perquè volia veure món i fer fortuna, a començament del segle XX. A França, el Harald va muntar un primer negoci de subministrament de combustible per a vaixells i es va casar amb la Marie. Com que el negoci no acabava d'arrencar, els Dahl van decidir provar sort al Regne Unit i es van instal·lar al sud de Gal·les, a Cardiff, perquè hi havia un port important.

La parella va tenir dos fills però la Marie va morir en el segon part. El jove vidu, amb dos fills petits, va tenir pressa per tornar-se a casar i ho va fer amb la noruega Sofie, amb la qual tindria quatre fills més. Roald Dahl va ser el tercer i l'únic noi. Va rebre el seu nom com a homenatge a l'explorador Roald Amundsen, l'heroi nacional suec en aquell moment perquè va ser el primer a arribar al pol Sud.

Quan el Roald tenia tres anys, la vida de la família Dahl es va alterar dramàticament amb la mort d'una de les filles, l'Astri, a causa d'una apendicitis i, poc temps després, la del pare de família, per culpa d'una pneumònia. Quan el Harald va morir, la Sofie es va trobar amb tres fills propis, dos de l'anterior matrimoni del seu marit i un que estava a punt de néixer. Tot i que estava sola en un país que no era el seu, la Sofie es va voler quedar al Regne Unit perquè sabia que era el desig del Harald, i ella i els nens només anaven a Noruega a veure la família als estius. Els nois Dahl van rebre, per tant, com volia el seu pare, educació als centres britànics, que considerava els millors del món.

A l'escola, el petit Roald només destacava en esports, no era gaire bon alumne en matemàtiques ni en llengua i tampoc no s'acostumava a la rigidesa de la disciplina imperant. Creia que "tot formava part del complot dels adults perquè els infants s'estiguessin quiets". L'única cosa que li agradava d'anar a la Repton School era que aquest centre era al costat de la fàbrica de xocolata Cadbury's i passava sovint que l'empresa enviava caixes de xocolatines a l'escola perquè els alumnes les tastessin i en donessin la seva opinió.

Sembla que el jove Roadl vivia amb la il·lusió de suggerir a Cadbury's una xocolatina innovadora que el fes famós. També va començar una col·lecció de papers d'embolicar xocolatines. És fàcil d'imaginar que tots aquests records d'infantesa van inspirar finalment X arlie i la fàbrica de xocolata .

Els seus estius als fiords noruecs eren les èpoques de llibertat i diversió i van servir d'inspiració per a la seva obra El nen , una mena d'autobiografia escrita des del punt de vista de l'infant que mai no va deixar de ser del tot. Era un home alt i corpulent i, tanmateix, conservava la capacitat per mirar la vida com un nen. Segons reconeixia ell mateix, la seva memòria prodigiosa conservava els fets que van impressionar-lo quan era un nen i que li servien per inspirar els relats infantils que el van fer famós arreu del món, tot plegat amanit amb sentit de l'humor i tendresa.